Actualización: 27 de agosto de 2018

Roger F. Tomlinson, geógrafo inglés, en 1960, trabajaba en la empresa Spartan Air Services, de Ottawa, enfocada en estudios territoriales, fotogrametría y producción de mapas.

En aquel entonces, el análisis de los elementos en los mapas se hacía manualmente y era frecuente que los costos de analizar la información fueran casi tan elevados como el levantamiento mismo.

Tomlinson identificó que la nueva tecnología computacional podría ser efectiva para realizar proyectos con información geográfica. Realizó un experimento superponiendo digitalmente dos pequeños mapas de 5×5″ que contenían unos cuantos polígonos y realizó cálculos sobre los registros digitales para obtener áreas.

El resultado era prometedor, Spartan realizó intentos por aliarse con compañías de cómputo como Computing Devices of Canada, la oficina de IBM en Ottawa, Sperry y Univac con miras a desarrollar un producto informático para operar sobre datos geográficos, pero los esfuerzos no tuvieron éxito.

Para 1962 la chispa se enciende, IBM atrae a Spartan para retomar el tema. IBM estaba investigando la fotogrametría digital en Poughkeepsie, New York. Fue el inicio de una simbiosis en que IBM aportaba su experiencia con computadoras y programación de software mientras que Roger Tomlinson ponía en claro cuales eran las necesidades del modo como él las entendía, junto con el entrenamiento geográfico necesario para formular los conceptos que conformarían el sistema.

Ese mismo año, una nueva legislación de Canadá creó la necesidad de inventariar el uso de suelo de todo Canadá, el Canada Land Inventory o CLI.

Se trataba de un universo de 1,500 mapas en escalas 1:50,000 y 1:250,000. La meta era identificar cómo se usaba el suelo ya ocupado y analizar los usos potenciales del resto para agricultura, silvicultura, fauna y recreación. CLI, dirigido por Lee Pratt enfrentaba un problema de análsis enorme y se requería una solución eficiente.

Pratt instó a Tomlinson para escribir un documento titulado Computer Mapping: An Introduction to the Use of Electronic Computers in the Storage, Compilation and Assessment of Natural and Economic Data for the Evaluation of Marginal Lands que fue presentado en un seminario en Noviembre del 62, y que tuvo un recibimiento favorable, dando pie a que el Departamento de Agricultura comisionara a Spartan para realizar un estudio de viabilidad técnica que se entregó en Agosto del 63.

La visión de este documento no era otra cosa que el planteamiento de un sistema de información geografica por completo. La propuesta fue aceptada y la dupla Spartan / IBM obtuvó un contrato para desarrollar el sistema. El resto de la década, más de cuarenta personas trabajaron en los equipos de desarrollo bajo la dirección de Roger Tomlinson en un proyecto que llevaría a la realización del Canada Geographic Information System.

Tomlinson escribió, en 1974, una tesis doctoral titulada:

The application of electronic computing methods and techniques to the storage, compilation, and assessment of mapped data.

Seguidamente, Tomlinson fundó una compañía de consultoría en sistemas de información geográfica, y ejerció su vida profesional un contrato luego de otro atendiendo proyectos alrededor del mundo.

Las aportaciones de Tomlinson a la geografía fueron reconocidas con la Medalla de Oro de la Royal Canadian Geographical Society, también Officer of the Order of Canada, además de otros varios enaltecimientos.

Tomlinson murió el 9 de Febrero de 2014 en San Miguel de Allende, Guanajuato.

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Fuentes: